The sham of Swiss neutrality

Patrick Feuz

A Zug-based company has been revealed as the hub of an audacious spying operation. From the early 1970s, the CIA and the then West German intelligence service, BND, used rigged Swiss encryption devices to snoop on over 100 different countries. The Americans may have continued using this technology to eavesdrop on governments and armies until very recently.

Germans and Americans wiretapped Argentina’s generals during the Falklands War, not to mention the Iranian revolutionary guards during the occupation of the US embassy in Tehran. They claim that this surveillance, lasting half a century, helped to avert suffering – though their actions may also have had the opposite effect.

Either way, these revelations hurt. They show that Swiss neutrality, held up to this day as sacrosanct, is often a mere pretence. The US and German intelligence services benefited directly from our neutrality and our status as a technology leader. This was the main reason why so many encryption devices were purchased in Switzerland of all places.

Swiss functionaries – from intelligence to military, and from judiciary to politics – must have known or suspected that these machines had been manipulated. After all, Switzerland was aligned to the West in de facto terms during the Cold War. The Swiss intelligence service worked closely with the Americans and still relies on US assistance to this day.

Switzerland therefore turned and continues to turn a blind eye.

Put another way, neutrality was and is a myth to some extent. Strictly speaking, participation in military alliances is the only thing that neutrality has ever prohibited. Yet it has always been celebrated as a way of life. We will treat everyone equally and keep quiet. Politicians and the military peddle this lie, and we are only too happy to go along with the charade. Especially if it’s good for business.

But now that this affair has blown up in our faces, we may now be paying the belated price for our amenability, both political and economic. If people begin to doubt Swiss impartiality, demand could wane for the good offices of our diplomats and the products of our technology companies. 

Patrick Feuz is a journalist, historian, and author of several non-fiction books. He has been the chief editor of Berne-based daily newspaper “Der Bund” since 2015.

Comments (8)
  • Nick Durrer, Perth, Australien
    Nick Durrer, Perth, Australien at 27.05.2020
    Die Neutralität der Schweiz hat sich immer nur auf Krieg oder möglichen Krieg bezogen und das ist bis heute so geblieben. Es geht zurück auf die Schlacht von Marignano, wo die Schweizer zum ersten mal einen Krieg für Expansion geführt und verloren haben. Daraus kam die Idee, dass die Schweiz neutral sein muss und nur Krieg führt zur Selbstverteidigung.
    In Friedenszeiten ist das Volk und ihre Führung, die entscheiden, welche Wege genommen werden, um eine friedliche und gute Wirtschaft aufzubauen und wie die soziale Grundlage darin zu erhalten ist, und wenn das gut ist als ein gutes Beispiel für andere Länder gelten kann.
    Als offener Staat können sie sich gleichzeitig aneignen, was von Aussen kommt, wenn sie das als gut empfinden.
    Wichtig ist, dass die Schweiz im Wettbewerb der Länder immer versucht vorne dabei zu sein, was ihnen irgendwie immer gut gelingt, weil sie gute Schulung, gute und harte Arbeit als gut empfinden und für das Wohlergehen von allen gut ist. Eine der guten Eigenschaften, wo die Schweizer haben, ist dass sie kritisch und oft skeptisch sind und nicht alles so einfach hinnehmen und das Vereinsleben, wo sie haben, sie gut zusammenhält.
    Show Translation
  • Alain Leuba, Araguaina, Brésil
    Alain Leuba, Araguaina, Brésil at 27.05.2020
    Je ne vois pas en quoi la vente d'appareils par une entreprise privée viole la neutralité. Il est possible de vendre des armes sous condition, pourquoi pas ce genre d'équipement. Il est évident que pour les gauchistes partisans de la disparition de l'armée, cela paraît une trahison.
    Show Translation
    • Michel Piguet, Praha, République Tchèque
      Michel Piguet, Praha, République Tchèque at 28.05.2020
      Cher Alain Leuba
      Tout d'abord, ce n'est pas la vente qui est critiquée, mais l'usage post vente, c'est à dire la vente d'informations à certains belligérants concernant leur adversaire, où on a d'autres intérêts.
      Pour quelqu'un qui a comme politique "après moi le déluge", c'est OK, mais si on a un poil de sensibilité pour les autres, on peut penser ce qui peut arriver.
      Imaginons que les Iraniens découvrent que c'est grâce à des informations transmises par une entreprise suisse que leur général a été abattu, on peut s'attendre à des difficultés au niveau diplomatique.
      Il n'est pas nécessaire d'être gauchiste pour se rendre compte des dégâts que cela peut poser lorsque c'est connu.
      Quand à la vente d'armes, c'est un peu schizophréne de proposer en même temps les armes et les sparadraps. Pour info, le CIO, c'est à Genève et pas à New York.
      Show Translation
  • Patrick Niederoest, Marseille, France
    Patrick Niederoest, Marseille, France at 27.05.2020
    La neutralité est une excellente chose pour le pays et ses citoyens, et elle est encore meilleure quand elle penche du bon côté pour le pays !
    Show Translation
  • Luis Alejandro González, Cali, Colombia
    Luis Alejandro González, Cali, Colombia at 29.05.2020
    Afortunadamente durante la Guerra Fría Suiza se encontraba de hecho en el bloque Occidental. ¿Qué tal que se hubiera encontrado en el bloque oriental? ¿Acaso sus economías son tan prósperas como la nuestra, y la libertad de expresión extensa y rica con toda clase de opiniones?
    Show Translation
    • Michel Piguet République Tchèque Praha
      Michel Piguet République Tchèque Praha at 06.06.2020
      À mon avis, la neutralité, c'est comme une balance, elle n'a pas à pencher d'un côté plutôt que de l'autre.
      Mis à part cela, c'est clair que la philosophie politique de la Suisse est bien démocratique libéral
      Maintenant, la comparaison de l'économie est délicate à faire, d'une part, les USA que l'on prend en exemple n'ont pas subi une guerre effroyable chez eux, mais ils ont bien profité les premières années de se remplir les poches en vendant tant aux Allemands qu'aux alliés, leur économie n'était pas si géniale que cela, ayant dévalué leur monnaie qui était la référence dans une proportion de 5 à 1 environs.
      On a beaucoup critiqué la colonisation soviétique des pays de l'Est, mais la colonisation des USA dans bien des pays américains n'était pas franchement meilleure, voir Chili avec Pinochet etc
      Ce qui ne veut pas dire que je sois un "inconditionnel" du système soviétique, simplement je remarque que impérialisme qu'il soit de gauche ou de droite reste toujours de impérialisme et est détestable.
      Show Translation
  • Zlata Drnas, Argentina, Córdoba
    Zlata Drnas, Argentina, Córdoba at 04.07.2020
    Si alguien fabrica armas y las vende no es asesino sino el que las usa. Si Suiza facilitó o vendió su tecnología a otros países para "espiar" a gobiernos fallidos no ha cometido espionaje. Más aún, el que usó la tecnología, probablemente (por los ejemplos que brinda el autor), ha obrado correctamente, ya que es deber internacional contener a los corruptos a través del control que se vuelve legítimo por la presupuesta ilicitud de actos del espiado. No debe confundirse "espiar" con "investigar", "neutralidad" con "complicidad o indiferencia" frente al ilícito.Todos los Estados del mundo deben colaborar a impedir que los ilícitos se consumen. Cada uno lo hace según sus capacidades y fortalezas.
    Además, por otro lado, la neutralidad de Suiza siempre se ha entendido en marco del Derecho de los Conflictos Armados y no en otro sentido menos el tan amplio que le asigna el autor del artículo. Todos los Estados del mundo (hasta los individuos) se alinean en "derechas" e "izquierdas", Oeste y Este. No sé a qué viene llamar la atención sobre que Suiza ha estado con Occidente.
    Show Translation
  • W Lienhard, USA
    W Lienhard, USA 3 weeks ago
    Sr. Drnas, excelente su comentario. Además, el artículo refiere a "rigged Swiss encryption devices". Ausente evidencia al contrario, supongamos que las modificaciones (rigging) fueron realizados no por el fabricante en Suiza, sino por la CIA et al, y que el "espionaje" también fue llevado a cabo fuera de Suiza.
    Show Translation

Write new comment

Comments are approved within one to three days. The editorial team reserves the right not to publish discriminatory, racist, defamatory or inflammatory comments. Our detailed comment rules are available here.
 

Auslandschweizer Organisation
Alpenstrasse 26
3006 Bern, Schweiz

tel +41 31 356 61 10
fax +41 31 356 61 01
revue@aso.ch