Jihadi detainees present a dilemma for Switzerland

There are said to be around twenty Swiss nationals detained at present in Iraq and in Syria, including women and children. The fundamental rights of these individuals, whether they have been fighting for the Islamic State or not, are not guaranteed. The Confederation has no plans for repatriation.

At times, there were more than 70,000 relatives of Islamic state fighters interred in the Syrian camp Al-Hawl; among them, ten thousand women and children. Photos: Keystone archive image, March 2019

Wives of Islamic State fighters wait with their children in the crowded Syrian refugee camp Al-Hawl to be deported to another camp or to be reunited with relatives. Photos: Keystone archive image, June 2019

Western countries are not in any hurry to take back their nationals detained in Syria and Iraq. In north-east Syria, Jihadi travellers are kept in open-air prisons and in camps. In Iraq, individuals suspected of terrorist activity for the Islamic State (IS) are held in prisons. In this tense country, several westerners have already been sentenced to death, although they have not been executed. Observers have criticised the flawed criminal procedures.

In Syria, families captured after the fall of the last bastions of the caliphate in 2019 are living in “apocalyptic” conditions, according to the International Committee of the Red Cross (ICRC). This is the case for the al-Hawl camp, where almost 73,000 individuals, including 67,000 women and children, are currently held, according to the ICRC. In this area of Syria, destabilised by the Turkish intervention this autumn, 12,000 people are accused of serving as fighters for IS, explains Mehmet Balci, co-founder of the NGO Fight for Humanity (FFH). Swiss passport holders account for around 20 individuals in this region, according to the Federal Intelligence Service. Three young men of Swiss nationality are imprisoned in Syria, adds Jean-Paul Rouiller, head of the joint analysis group on terrorism at the Geneva Center for Security Policy (GCSP). The Federal Department of Foreign Affairs (FDFA) is not aware of any Swiss nationals accused or detained in Iraq. Amongst the westerners sentenced to death in Iraq, however, is one young man who grew up in Thurgau and who holds a C permit. “Switzerland does not have to intervene in this case,” states Rouiller.

It is for the states concerned to judge the crimes

So, what would happen if Swiss nationals were sentenced to death? The objective of the authorities is that “prosecutions and execution of sentences are carried out in accordance with international standards in the states in which the crimes were committed”, says the FDFA. Should this not be the case, it will be up to Switzerland “to sentence these nationals as soon as they return to the country, or a state with which Switzerland has a judicial assistance agreement”, states the FDFA.

Of course, the subject of capital punishment remains a theoretical one. No judicial procedure has yet been undertaken in north-east Syria and there is no death penalty in that part of the country. “The situation would be different if the Kurdish forces running the IS prisoner camps decided to let these people be moved to the regions of Syria controlled by Bashar al-Assad, where the death penalty still exists and there are few guarantees of a fair trial,” warns Balci. A dozen European fighters have already been transferred to Iraq and sentenced to death, notes the GCSP. In such a case, at least from a legal point of view, Switzerland would be obliged to repatriate its nationals, explains Jean-Paul Rouiller.

The future of IS fighters and their families is also linked to political questions. On the one hand, the Kurds would like to hold trials for the fighters responsible for atrocities committed in their region, underlines Balci of FFH. Rouiller states that “in Iraq, western prisoners represent a lever for the government in the context of negotiations aimed at obtaining the means to fight against terrorism”. Regarding the death penalty, “Switzerland should do something in this context to remain consistent with its status as the world leader against the death penalty within the UN Human Rights Council,” reasons Alain Bovard of Amnesty International.

A policy judged “unsustainable and dangerous”

“Is Switzerland unable to repatriate 20 people and try them if necessary? It would be strange if it did not. The country is already dealing with cases of radicalised individuals on its own territory,” says Balci. The passivity of Switzerland and other Western countries with regards to minors is even more concerning. “Switzerland will examine the possibilities of repatriating minors on a case by case basis if it is in the best interests of the child,” states the FDFA. The foreign ministry considers that the presence of children – allegedly representing fewer than ten of the Swiss nationals – in this crisis region “is the responsibility of the mother”. “Until now, the repatriation of children has failed above all because the mothers are not ready to let their children leave without them,” explains the FDFA.

The president of Lawyers without Borders, Saskia Ditisheim considers this position to be “unsustainable and dangerous”. She highlights that “for some Swiss nationals now held in Syria, radicalisation and allegiance to Daesh took place on Swiss territory”. For this lawyer, Switzerland would gain from repatriating these people and putting them on trial, “notably because of the essential information they could provide for the authorities”. She advocates the immediate repatriation of non-combatant Swiss women and children.

Jean-Paul Rouiller recognises that “the question of children concerns Switzerland, like other countries, on an ethical level”. However, he is calling for the matter to be considered more closely. The specialist points out that IS has recruited children from six years old and that it has identified thousands of minors in the context of a policy of recruitment. “Minors who have committed crimes will have to be tried, but they remain victims,” summarises Balci. According to the ICRC, children must only be detained as a last resort.

As for Swiss women, the head of the analysis group working in conjunction with the GCSP recalls that they could be prosecuted in the context of the federal law prohibiting al-Qaeda and the Islamic State. One solution adopted by the Swiss authorities is to strip dual nationals of their Swiss citizenship. Such a procedure is currently underway against a Swiss woman of dual nationality from Geneva, imprisoned in Syria along with a child. In September, Switzerland revoked the Swiss citizenship of another dual national sentenced to imprisonment two years ago for having helped two fighters to reach the warzone in Syria and Iraq.

Comments (24)
  • Armin Heinzmann, USA
    Armin Heinzmann, USA at 24.01.2020
    Das sind Terroristen und (Massen-)Mörder und Eure grösste Sorge ist dass Ihre Grundrechte nicht gewährleistet sind? Echt jetzt? Und wer hat sich für die Rechte ihrer Opfer eingesetzt? Ist euch wohl vollkommen egal ... nur noch peinlich hier.
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    • Helen Meier, Schweiz
      Helen Meier, Schweiz at 24.01.2020
      Nein, Armin Heinzmann, die Kinder, die hier ganz besonders im Fokus stehen, sind keine Massenmörder. Das ist eine ziemlich üble Unterstellung. Sie sind ebenso Opfer, wie all die Opfer, die Sie zu recht erwähnen. Und wer aus Schweizer Perspektive sich für Grundrechte einsetzt, verlangt ja nicht straflosigkeit, sondern allenfalls einen regulären Strafprozess, statt völlige Willkür.
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    • Margaret de Vanssay, La Barre, 72120 Conflans sur Anille, France
      Margaret de Vanssay, La Barre, 72120 Conflans sur Anille, France at 24.01.2020
      Totalement d'accord. Enfin une voix du bon sens le plus élémentaire. Merci Armin Heinzmann
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    • Susanne Rudin, Spanien
      Susanne Rudin, Spanien at 16.02.2020
      Armin Heinzmann: Ich stimme Ihnen 100% zu! Sie wollten Terror und Krieg, also sollen sie jetzt die Konsequenzen dafür auch tragen!
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  • Margaret de Vanssay, La Barre, 72120 Conflans sur Anille, France
    Margaret de Vanssay, La Barre, 72120 Conflans sur Anille, France at 24.01.2020
    Oui, Helen, les enfants ne sont peut-être, pour les plus jeunes, pas des assassins de masse. Mais ils ont assisté à des évènements qui les auront durement traumatisés et en font des "bombes à retardement", des risques majeurs. C'est tragique pour eux, on en convient. Mais leurs parents, en partant avec eux, ont fait un choix. Tout choix libre entraine des conséquences et les citoyens en Suisse ont aussi des "Grundrechte"qui méritent autant voire plus de respect. On dit que la liberté des uns s'arrête là où celle des autres commence". Les citoyens suisses n'ont pas à subir les conséquences potentiellement léthales de ceux qui, par leurs choix libres et consentis, ont pris des armes contre eux.
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    • Camille Lambelet, Genève, Suisse
      Camille Lambelet, Genève, Suisse at 25.01.2020
      En partant en Syrie, les futurs combattants en tous fait allégeance à Daesh ou autre organisation terroriste. Convaincus, ils filmaient souvent leur proclamation d'adhérence, Kalashnikov en main, et n'hésitaient pas à la publier sur les réseaux sociaux. De ce fait et ipso facto, ils abjuraient leur nationalité d'origine pour ne reconnaître qu'une seule loi, celle du Khalifat islamique qui, dans la tradition, équivaut à une nationalité, la Oumma. Il me semble donc logique maintenant que, leurs forfaits accomplis, ils acceptent d'être jugés par leurs corelegionaires même si cela devait les mener à la mort, puisque ainsi le voulait leur credo.
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  • Philippe Kellerhals, Alajuela, Costa Rica
    Philippe Kellerhals, Alajuela, Costa Rica at 24.01.2020
    Pis quoi encore...on va pas aussi les rapatrier depuis là bas à nos frais...ce sont des terroristes...ils voulaient partire pour faire la guerre sainte...nos prisons sont déja pleine...qu'ils soent jugés la bas...par leur pairs !
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  • Heinz Abreu, Dominikanische Republik
    Heinz Abreu, Dominikanische Republik at 24.01.2020
    Verdammt, was interessieren mich die Grundrecht dieser Terroristen?
    Wenn ich lesen muss, "Jihad-Häftlinge stellen die Schweiz vor ein Dilemma": Aha, ein Dilemma, und was ist mit denen, die anständig leben? Oder denken wir an die Rentner und Schwachen in der Schweiz.
    Für Terroristen gibt es keine Grundrechte. Dies haben sie verloren.
    Nun denn, ein bisschen Kinder vorschieben, damit ja das Herz gebrochen wird. Ach, die Armen. Warum haben sie nicht vorher darüber nachgedacht?
    Zuerst denken, dann handeln. Ich verlange vom Bundesrat die Wegnahme des Schweizer Bürgerrechts und dass er keinesfalls diese Terroristen mit Steuergelder in die Schweiz holt.
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    • Hans Rudolf Knecht, Minsk, Belarus
      Hans Rudolf Knecht, Minsk, Belarus at 27.01.2020
      So ist es Herr Abreu! Die Kinder tun mir echt leid. Nur, es gibt noch so viele Kinder die leiden und niemand hilft ihnen. Wir können nicht die ganze Welt retten. Als die damalige US-Aussenministerin Albright zu den Sanktionen gegen den Irak, wo monatlich 30'000 Kinder ums Leben kamen, gefragt wurde, meinte sie, dass sich die Sanktionen rechtfertigen! Und kein Ar*** hat sich deswegen aufgeregt!
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  • Erich Gamba, Philippinen
    Erich Gamba, Philippinen at 25.01.2020
    Wie arm ist die Schweiz geworden, dass sie nicht mehr für 20 ihrer Bürger die Verantwortung übernehmen kann?
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  • Peter Lange, Seattle WA, USA
    Peter Lange, Seattle WA, USA at 25.01.2020
    Als Auslandsschweizer lebe ich seit 1960 in der USA und ich glaube, wenn ich als US-Bürger in Haft genommen würde, dann würde die Sache anders aussehen.
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  • Karl Schindler, Chonburi
    Karl Schindler, Chonburi at 25.01.2020
    Die IS-Anhänger haben sich freiwillig einer Terror Organisation angeschlossen und sich damit gegen die Schweiz entschieden. Somit macht es keinen Sinn diese zurückzuführen auf Kosten Schweizer Steuerzahler. Was die Kinder betrifft, so wurden diese indoktriniert und damit auch traumatisiert. Sie haben keinen Bezug zu der Schweiz. Es wird sehr schwierig sein, die Gehirnwäsche rückgängig zu machen. Insbesondere wenn die Eltern nicht an das Kind, sondern nur an sich denken und das Kind als Erpressungsmittel (Rückführung nur mit Eltern(teil)) dann darf man sich dieser Erpressung nicht beugen.
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  • Jean-Pierre Maire, Torrente, Valencia, Espagne
    Jean-Pierre Maire, Torrente, Valencia, Espagne at 25.01.2020
    Juridique, ethique, nationalite, droit, ideal, politique, extermisme, un melange explosif difficile d' eteindre. La lumiere c' est l' innocence des enfants. Pour eux nous devons nous mobiliser pour changer leur destin.
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  • Hugo Christinger, Dubai, UAE
    Hugo Christinger, Dubai, UAE at 25.01.2020
    Die sind freiwillig und auf eigene Kosten in diesen Krieg gezogen, wissend das dies gegen Schweizer Gesetz verstösst! Jetzt sollen sie auch selber schauen, wie und ob sie da wieder herauskommen. Selber schuld, und wenn sie dort auch noch Kinder gemacht haben, dann sollen die Eltern für diese sorgen und nicht der Staat, um dessen Gesetze sie sich vorher auch nicht gekümmert haben.
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  • Markus Immer, Philippinen
    Markus Immer, Philippinen at 25.01.2020
    Es sind immer noch die Eltern, die für Kinder verantworlich sind, nicht der Staat! Wer sich dem IS anschloss wusste haargenau was dort geschieht und was für Konsequenzen damit verbunden sind! Also: Zwingende Aberkennung des Bürgerrechtes, keine Repatriierung, auch nicht von IS-Kindern!
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  • Christian König, Paraguay
    Christian König, Paraguay at 25.01.2020
    Die Kinder sind immer die Leidtrangenden der Fehler ihrer Eltern. So ist es nun mal! Ich hoffe nur, dass diese nicht in die Schweiz zurückgeführt werden und so ein Problem für die ganze Schweiz werden.
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  • Huguette Accad Hoffmann, Ain Saadeh al Metn, Liban
    Huguette Accad Hoffmann, Ain Saadeh al Metn, Liban at 25.01.2020
    On n'a pas en Suisse de citoyens qualifiés pour suivre des enfants qui souffrent de traumas, de blessures au coeur après les chocs épouvantables qu'ils ont vécus?
    Il faut juste les laisser pourrir, continuer à souffrir dans leur abandon, leur tristesse et leur colère jusqu'à ce qu'ils tuent leurs douleurs par la drogue et deviennent des criminels alors qu'ils pourraient, en travaillant à leur guérison, devenir des personnes capables de comprendre et d'aider à s'en sortir, ceux qui ont vécu les horreurs qu'ils ont eux-mêmes connues?
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  • Andreas Bürki, Cardiff, Wales, GB
    Andreas Bürki, Cardiff, Wales, GB at 25.01.2020
    Oh, da haben wohl einige Kommentatoren und Kommentatorinnen ihre Menschlichkeit verlegt. Hoffentlich finden sie ihre Menschlichkeit schnell wieder, bevor sie ihr eigener Hass auffrisst.

    Bezüglich der Rückführungspolitik der Schweiz muss man sich nun wirklich schämen. Die Kinder den Müttern wegnehmen wollen – da zeigt ja die Helvetia wieder, dass sie gar nichts gelernt hat vom Verdingkinderskandal, vom "Kinder der Landstrasse"-Skandal, und vom 2. Weltkrieg (vgl. Bericht im gleichen Heft über die heldenhaften Machenschaften der Schweiz bezüglich Schweizer KZ-Inhaftierten). Da möchte man ja wieder mal am liebsten das rote Büchlein das WC hinunterspülen.
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    • Andreas Bürki, Perth, West Australien
      Andreas Bürki, Perth, West Australien at 01.02.2020
      Mich freut, hier einen Namensvetter zu finden - erst recht wenn er ähnlich denkt. Nur: den Schweizerpass runterspühlen würde heissen, dass es ein Land gäbe, dass 'besser' ist. Weil wir alle (allzusehr) menschlich sind, glaube ich, dass jedes Land seine Leichen im Keller hat - selbst das so menschliche Schweden hat die gleichen Fehler gemacht wie viele andere Länder z.B. Kinder von ihren allein erziehenden Mütter getrennt oder sozial auffällige zwangssterilisiert - Gräueltaten aus guter Absicht...

      zum Thema das jetzt aktuell ist:
      Wie wir mit 'schwierigen' und/oder nur ex-ISIS-Eidgenossen im Ausland umgehen wird zum Image der Schweiz beitragen. Sind wir wiedereinmal Opportunisten und schieben die Herausforderungen ab und stärken das Negativbild der Schweiz das u.a. sich mit Nazigold bereichert hat aber Flüchtlinge nicht aufnehmen wollte ODER stärken wir das Bild der humanitären Schweiz in der Tradition von einem Henri Dunant, der nicht fragte, ob Feind oder Freund, aber den Menschen sah.

      Als Auslandschweizer sollten wir etwas aufpassen mit ISIS-Schweizer nicht mehr als Schweizer zu sehen. Es fehlen dann nur wenige Schritte bis SVP eine Initiatie startet mit der AHV-Abschaffung für AuslandschweizerInnen mit Doppelpass: Schliesslich sind wir ja auch der Helvetia etwas Fremdgegangen - wie die ISIS-SchweizerInnen ...
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  • Ali Bardy, Finnland
    Ali Bardy, Finnland at 26.01.2020
    Wer hat bewiesen, das alle Mütter Massenmörder sind? Vielleicht sind auch sie Opfer? Alle Menschen können Fehler tun, aber alle haben Grundrechte. Man muss die Mutter zuerst nach einen regulären Strafprozess verurteilen.
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  • Peter Wigant, Australia
    Peter Wigant, Australia at 26.01.2020
    Die IS-Mitglieder sind brutale Mörder und sollen dort bleiben, wo sie selbst hingereist sind. Mitgefühl für ihre Gefangenen kannten sie nicht. Weshalb sollte die Schweiz sie zurück lassen und sie human behandeln? Sie würden zum Problem für das ganze Land.
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  • Verena Homberger, Australie
    Verena Homberger, Australie at 29.01.2020
    Hier in Australien steht man vor demselben Dilemma. Viele dieser ISIS-Brüder und -Schwestern - auch mit Kindern - wollen wieder zurück ins schöne Australien, wo sie herkamen. Aber ich schliesse mich der Mehrheit der Kommentare an: Diese Leute sind als Erwachsene freiwillig in den ISIS-Krieg gezogen. Jetzt wollen sie wieder zurück? Ja und was noch? Hätten vorher darüber nachdenken sollen. Und die Kinder? Die sind eh verdorben. Dort lassen, wo sie jetzt sind.
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    • Helen Meier, Schweiz
      Helen Meier, Schweiz at 30.01.2020
      Verena Homberger schreibt: "Die Kinder sind eh verdorben. Dort lassen, wo sie sind." Ich bin, als Frau und Mutter offen gesagt ziemlich schockiert. Sie verlangen also, dass diese Kinder - sie sind Opfer - lebenslänglich für die Dummheit ihrer Eltern und wegen der zaudernden Haltung ihres Heimatlandes bestraft werden? Sie wollen also wirklich, dass wir uns in einigen Jahrzehnten fragen, wie das nur hat passieren können? Die "Revue" hat uns in den letzten Monaten von Verdingkindern, von jenischen «Kindern der Landstrasse», von administrativ Versorgten und zuletzt von allein gelassenen Schweizer Holocaust-Opfern erzählt. Immer spielte dabei dieses "die sind doch selber schuld, hätten halt vorher darüber nachdenken sollen" eine Rolle. Immer war am Anfang des Dramas auch eine Gesellschaft, die die Grundzüge der Menschlichkeit aus den Augen verloren hatte.
      Als Mutter denke ich zudem: Ich verlasse mich darauf, dass meine Kinder nicht für jede meiner Dummheiten und jede meiner Unterlassungen den Kopf hinhalten müssen. Sie verdienen ihre Chance. Jedes Kind verdient seine Chance. Aber ich wundere mich tatsächlich, dass in dieser Kommentarspalte die Falken die Oberhand haben.
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  • Danielle Beuchat, France
    Danielle Beuchat, France at 08.02.2020
    Que ces gens payent pour les conséquences de leur affiliation à l'EI et de leurs actes. Ils ont procréé en toute connaissance de cause et pour faire de leur progéniture de futurs djihadistes. Aucune tolérance ni pitié pour ces gens!
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