Switzerland has been hit by a green wave

The green parties made unprecedented gains in the national elections. The new parliament will comprise far more women, and its make-up will be slightly younger and more left-leaning. Overall, the shift is dramatic. Voters from the “Fifth Switzerland” helped to drive this result.

Stability and balance are such strong influences in Swiss political life that national elections rarely produce tectonic shifts. Yet political experts have had to resort to employing superlatives in the aftermath of the 2019 elections, as they unanimously cite a change of “historic proportions”.

What happened? Essentially, the electorate opted for environmental parties in greater numbers than ever before. The Swiss Green Party (the Greens) gained 17 seats in the National Council and now has 28 National Councillors. No party has made such a leap forward since 1919, with the Greens now one of the four strongest parties in terms of voting share (Percentage share of the votes: see diagram).

This result is notable for how consistent it is across the country, regardless of the linguistic divide. The Greens even made strong gains in Ticino. They also outdid the opinion polls by a considerable margin. National Councillor and Green fraction leader Balthasar Glättli (canton of Zurich) reacted to the spectacular result almost in disbelief: “I never expected this in my wildest dreams.” The gains of the centrist Green Liberal Party (the Green Liberals), who ended up with more than twice as many seats as previously, made for a green win-win. With a combined total of 44 seats in the National Council, the Greens and the Green Liberals now wield considerable clout on environmental issues. The ongoing climate debate was certainly a driving factor behind the power shift. Forget elections to the National Council and the Council of States – “climate elections” was instead the term on everyone’s lips.

Parliament is now greener than the results would suggest

Indeed, the success of the two green parties at the ballot box is only part of the story, because the “green wave” had already begun rolling in before the elections. The writing was on the wall from the outset. Take the Liberals (FDP), whose stance on a number of important environmental issues suddenly turned greener towards the end of the election campaign. For example, they announced in autumn that they were in favour of introducing an environmental tax on plane tickets, whereas previously they had tried to scupper this green levy. The party lost four National Council seats, yet the outcome might have been worse without this about-turn. A poor showing from the Swiss People’s Party (SVP), which railed consistently against “climate hysteria”, shows what could have happened. The SVP lost as many as twelve seats but remains Switzerland’s strongest political party. These losses are not only due to the SVP’s attempt to ride out the climate debate, but are also down to the party’s key messages on migration and the EU falling on much less receptive ears than four years ago.

Parliament has shifted only slightly to the left

All four parties in government – SVP, FDP, CVP and SP – were punished at the ballot box. The SP, which sees itself as green by nature, was hit hard, evidently losing votes to parties that are green by name. Although the Greens more than offset the SP’s losses with their emphatically left-wing social policies, the upsurge of the Green Liberals means that the new parliament will primarily be much greener but not considerably more left-leaning.

This could have a liberating effect on political discourse in Berne, as the bloc mentality of left and right wing loses significance. The combined green parties will constitute a third pole on environmental issues, while the centrist CVP, still a strong force despite election losses, will focus increasingly on striking compromises with the various power bases.

Many more women in parliament

Besides climate issues, the national women’s strike in June also had an impact on the election results. The proportion of women in the National Council has risen from 32 to 42 per cent – a sizeable contingent even by international standards. Never has the number of elected females increased as much since the introduction of women’s suffrage in 1971 – a result not even the initiators of the Helvetia is calling! women’s movement dared hope was possible (see page 8).

Parliament is slightly more youthful

Not only has Berne become decidedly greener, notably more feminine and a little bit more left-wing, but the average age in parliament has also fallen. Many of the newly elected MPs are relatively young. This is partly down to first-time voters, who in post-election surveys expressed scant regard for what some of the more established National Councillors may have accomplished in the past. A total of 30 MPs of every political persuasion consequently lost their seats. These include prominent trade unionists such as Corrado Pardini (SP, canton of Berne) as well as the two linchpins of the Swiss Chamber of Commerce, Jean-François Rime (SVP, canton of Fribourg) and Hans-Ulrich Bigler (FDP, canton of Zurich).

The Swiss Abroad doubled down

It would be fair to say that voters in the “Fifth Switzerland” amplified the major trends in this election. Initial surveys showed they were particularly keen on the colour green. A quarter of all votes from abroad (25.2 %) went to the Green Party, who consequently overtook former front runners, the SP (17.1 %), as well as the SVP (17.8 %) to become the strongest party in the “Fifth Switzerland”.

Incidentally, with e-voting unavailable, voter turnout among Swiss living abroad plummeted. In cantons that offered e-voting for the 2015 elections, the participation rate among Swiss Abroad fell by up to a third. Voting dropped from 31.8 to 21.4 % in the canton of Geneva, from 32.1 to 23.4 % in Lucerne, from 26.0 to 19.2 % in Basel-Stadt, from 29.7 to 24.9 % in Neuchâtel, and from 28.5 to 22.6 % in Thurgau. These figures are bound to reignite the debate on e-voting.

Green trend includes the Council of States

At the time of going to press, the make-up of the Council of States was still undetermined. There will be a second round of voting in 14 cantons. Nevertheless, the elections to the small chamber can also be viewed as a clear success for the Green Party, regardless of the deciding ballot. Having already captured two seats courtesy of new face Céline Vara in Neuchâtel and Mathias Zopfi in Glarus, the party is well placed to win the run-off in at least four cantons (Berne, Basel-Landschaft, Geneva, Vaud). In particular, newcomer Mathias Zopfi caused a stir in the traditionally conservative canton of Glarus by winning his seat at the expense of the established SVP, which now has no representatives in Glarus. (MUL)

Comments (19)
  • Markus Immer, CC, Philippinen
    Markus Immer, CC, Philippinen at 28.11.2019
    Nun - Generationenwechsel hat es schon immer gegeben, nicht immer zum Guten. Allerdings die "Alten" haben während den letzten Jahren nicht geliefert, ausser der Bewirtschaftung ihrer attraktiven Pfründe und das stösst eben bei den Jungen sauer auf! "Grün" ist NUR eine Farbe! Es wird sich zeigen, wieviel davon Fantasterei, was clever und zum Nutzen der Schweizerbürger umsetzbar ist. Abzulehnen sind die irren Gender-Forderungen, offene Grenzen, Islam (der absolut verfassungswidrig ist) und die "Integration" in die EU durch die Hintertüre und am Bürgerwillen vorbei! Ein Übel, das in Zukunft unter Kontrolle gebracht werden muss, sind die Lobbyisten, die für Privatinteressen ganze Gesetzesreihen durch Nationalrat und Ständerat durchpauken, zum Nachteil der Bürger! Auch unsere Richter müssen besser auf Neutralität und Gesetz-/Verfassungstreue geprüft werden und nötigenfalls müssen BR, NR, SR, Richter und Deepstate-Beamte abgewählt respektive viel härter zur Rechenschaft gezogen werden können!
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  • Thomas Blaser, Thailand
    Thomas Blaser, Thailand at 28.11.2019
    Hoffen wir, dass das E-Voting lieber früher als später endlich eingeführt werden kann, dieses Umherversenden, rund um den Globus, ist weder ökonomisch, ökologisch, noch sehr effizient.
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    • Hans Amrhein, Bolinao, Philippinen
      Hans Amrhein, Bolinao, Philippinen at 04.12.2019
      Ja, das ist genau das Problem. Ich bekam die Unterlagen 3 Wochen vor den Wählen, was meistens nicht reicht, um rechtzeitig in der Schweiz (Aargau) anzukommen. Für den 2. Wahlgang kam schon gar nichts an.
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  • Peter Piana, Chiang Mai, Thailand
    Peter Piana, Chiang Mai, Thailand at 28.11.2019
    Sie haben vergessen zu schreiben, dass die Resultate von einer Umweltschutzwelle, ausgingen, die mit teilweisen Fake News handelten.
    Man sieht, wie die Grünen bei der Nachwahlen in den Ständerat keine Stimme mehr geholt haben, weil die Stimmberechtigten begriffen haben, was Sie vorhaben. So einfach wird es nicht mehr werden für sie im Parlament und in nächsten Stadt- oder Kantonswahlen.
    Zudem bekamen viele Auslandsschweizer so spät die Unterlagen, dass sie gar nicht wählen konnten, weshalb ich Ihnen zustimmen muss beim Thema E-Voting.
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  • Yanick Termignone, Ploiesti, Roumanie
    Yanick Termignone, Ploiesti, Roumanie at 28.11.2019
    Vivement l'introduction du vote electronique. Le materiel de vote est arrive tres tard et pour le deuxieme tour aux etats j'ai recu mon courrier le mercredi suivant les votations.
    C'est tres bien ces resultats et je suis fier de nos jeunes.
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    • Verena Homberger, Australie
      Verena Homberger, Australie at 03.12.2019
      moi aussi!
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  • Eric Weber, Thailand
    Eric Weber, Thailand at 28.11.2019
    Warum spricht der Autor nicht von der tiefen Wahlbeteiligung von nur 45.1%? Mehr Nicht-Wähler als Wähler, das relativiert die ganzen Resultate.

    Es erweckt auch den Eindruck, dass nebst Desinteresse, politischer Ohnmacht oder Genügsamkeit vielleicht auch die Glaubwuüdigkeit vieler Politiker/innen und Parteien in Frage gestellt ist.

    Dies ist schade und auch gefährlich, denn man darf die Demokratie nicht totalitären Bewegungen jeglicher politischen Farbe überlassen, einfach weil diese tendenziell lauter um Aufmerksamkeit pöbeln als andere und sich damit auf vielen medialen Plattformen mehr Gehör verschaffen (sprich: diesen mehr Einkünfte bringen).

    Gute Politik braucht letztlich immmer Konsens- und nicht Konfrontations-Fähigkeit. Das ist zwar weniger spektakulaer aber dafür viel effektiver fürs allgemeine Wohl. Und dann gehen vielleicht auch wieder mehr Leute an die Urne.
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    • Paul Roten, Melbourne, Australien
      Paul Roten, Melbourne, Australien at 01.12.2019
      Das ist auch meine Meinung, hätte es nicht besser formulieren können.
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  • Markus Immer, CC, Philippinen
    Markus Immer, CC, Philippinen at 28.11.2019
    Betreffend E-Voting: Ich kaufe die immer wieder vorgeschobenen Sicherheitsbedenken nicht mehr ab! Nein - die Fünfte Schweiz wird als "Gefahr" für bestehende politische Strukturen angesehen. Weder der Bundesrat, noch die Mehrheit des Nationalrats wollen eine höhere Wählerquote unter den Auslandschweizuern! (Jedoch - die Unfähigkeit des Bundes, komplexere IT-Aufgaben zu lösen hat in der Schweiz eine lange und teure Geschichte, ein Beweis, dass das Land langsam aber sicher in die Steinzeit zurückfällt). Die Wege der Wahlunterlagen werden bewusst lang gehalten, die meisten erhalten ihre Unterlagen erst NACH dem Wahltag oder erst kurz davor. Eine Schande! Unsere Auslandvertretungen, die in eine Lösung ( E-Voting / schnellere Wege ) integriert werden könnten, sind leider Teil des Problems.
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  • Andrea Fröhlich, Benningen bei Stuttgart, Deutschland
    Andrea Fröhlich, Benningen bei Stuttgart, Deutschland at 28.11.2019
    Einige meiner ebenfalls in Deutschland lebenden Bekannten sind - meiner Ansicht nach zu Recht - etwas neidisch auf das politische System der Schweiz. Warten wir ab, was die “neue“ Politik erreicht. Ich bin sehr optimistisch - Frauen und jüngere Menschen bringen etwas anderes ein als viele “alteingestammte“ Männer mit Pöstchen.
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  • Kati Lyon, Kanada
    Kati Lyon, Kanada at 28.11.2019
    Die neuste Ausgabe unserer "Revue" ist so negativ und deprimierend. Banken versagen. Atomkraftwerke werden zerstoert ohne bessere und billigere Loesung für Alle. Wirtschaftlich und wissenschaftlich unqualifizierte Frauen und ''Kinder'' im Parlament, die nur schreien aber keine positive Lösungen vorschlagen und keine messbare Resultate ausgerechnet haben. Wir scheinen eine Gesellschaft der Schwachen ''light weights'' zu werden, die sich ganz auf das Unwichtige konzentrieren anstatt auf positive und intellektuell hervorragende, praktische Loesungen unserer Probleme. Die Justitz wird einseitig angepöbelt.

    Es gibt doch sicher auch gute Neuigkeiten. Errungenschaften auf die wir weltweit stolz sein können als Schweizer und Führer der Demokratie. Wir waren doch immer starke, unabhängige Schweizerleute, immer ganz oben, eines der zehn ''most productive countries'' der Welt, gleich bei Deutschland. Nun sind wir plötzlich unter den zehn ''least productive countries'' auf der ganzen Welt und unsere Werte kleinlich, unklar und negativ. Could you please concentrate on the positive in the future. Thank you.
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  • Miguel Márquez Díaz, Osorno, Chile
    Miguel Márquez Díaz, Osorno, Chile at 28.11.2019
    Je suis heureux de la nouvelle tendance en matière de vote et surtout du renforcement de l'option verte. Espérons que le vote électronique sera adopté. J'ai l'impression que penser globalement et agir globalement sans négliger "le national" peut rendre la politique étrangère suisse plus efficace et plus cohérente avec les nouveaux défis.
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  • Jörn Wolfgang Malek, La Platanera, Heredia, Costa Rica
    Jörn Wolfgang Malek, La Platanera, Heredia, Costa Rica at 28.11.2019
    Es ist herrlich, hier aus Costa Rica mit ansehen zu können, wie sich langsam auch in der Schweiz die auf uns zukommende Wende im Weltgeschenen bemerkbar macht. Die einseitige Konzentration auf Wirtschaftlichkeit und Wachstum statt auf Gesundheit und Lebensqualität muss aufhören, wenn wir als Menschen überleben wollen. Das gilt natürlich nicht nur für die Schweiz, doch als Schweizer in einem Land ohne Militär und Kernkraftwerke, kann ich mir sogar wieder vorstellen zurück in die Schweiz zu kommen.
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  • Christiane Johnson, Redding, California, USA
    Christiane Johnson, Redding, California, USA at 28.11.2019
    I received the material de vote to late.: about 3 weeks after the deadline. I hope that we will be using the electronic vote. We are in the 21st century.
    Congratulations to the women and the young people who represent the best of your Suisse people.
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  • Erwin Baertschi, Ontario, Canada
    Erwin Baertschi, Ontario, Canada at 30.11.2019
    Well Kati Lyon, I too live in Canada and I cherish what real democracy in Switzerland can achieve, unlike in our country (Canada) where pseudo-democracy results in one of the two major parties always ruling the country with far less than a majority (roughly a third of the votes)!! And where do you take the audacity to identify the elected newcomers as “unqualifizierte frauen und kinder” - how many of them and their background do you know? Again, looking at some of the politicians of the major two parties we have here in Canada, both in power and in opposition at the provincial and federal level, there are more than enough men of any age who have very little qualification to govern our country - just look at the Premier of Ontario or the leader of the fed. Conservatives (who isn’t even capable of stating what he did before falling into politics! As for the new comers qualifications, well, given where the world has gotten to I highly doubt they will do any worse than those they replaced on the extreme right side of the political spectrum!

    P.S. since you don’t state where in Canada you live I must surmise it’s in Alberta, which would explain your griping!
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  • Agnes Bühler, Breitungen, Deutschland
    Agnes Bühler, Breitungen, Deutschland at 02.12.2019
    Wie schnell wertet und urteilt der Mensch ohne die Wahrheit und Hintergründe zu kennen. Ich wünsche mir konstruktive und respektvolle Beiträge.
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    • Erwin Balli-Ramos, Dënia, Spanien
      Erwin Balli-Ramos, Dënia, Spanien at 23.12.2019
      Bei allem Respekt, das Wichtigste an diesem Urnengang ist, dass die SVP abgestraft worden ist. Diese Partei gehört nun einmal nicht in eine offene und tolerante Schweiz.
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  • Heidi Pauly, Australia
    Heidi Pauly, Australia at 05.12.2019
    It is good to see a new trend in politics in Switzerland, sounds very progressive to me, will watch with interest. As in Canada, we in Australia have largely ineffective government, no matter which party rules in the two party system, there’s. not much difference. Visited Switzerland again last year and was so impressed with how you run the country, very efficient.
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  • stan Ingman
    stan Ingman at 09.02.2020
    The wave is coming across EU. Good to see .
    US vs EU struggle on a carbon tax will important to watch.
    Trump gave into California emission standard cars it seems this week.
    Some in corporate world are resisting the pull back on stronger environmental standard. Some cities and some states adopting eco-friendly standards. Denton, Texas will be 100 % renewable by 2022.
    Australia with fires will change course start to rethink it's policies.
    I have watched Switzerland for 50+ year become more progressive
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