Gun lobby takes aim

Switzerland must adapt its gun laws to EU requirements if it wants to safeguard Schengen. The EU Firearms Directive is under attack from gun rights campaigners – and will be put to a referendum on 19 May.

Switzerland’s shooting clubs view tighter gun laws as an existential threat. Photo: Keystone

Authority on Swiss guns, René Schneider. Photo provided

Weapons in Switzerland are a serious business. Just ask William Tell. The country’s original sharp-shooter recently came back to the rescue – this time holding up his right hand like a traffic policeman on the website of gun lobby group Pro Tell and imploring “liberal Switzerland” to reject the EU’s “disarmament diktat”. Tell’s modern-day advocate is René Schneider who, as honorary chairman of the Unterseen military rifle club, honorary member of the Bernese Oberland shooting association, and honorary member of the sports shooting association of the canton of Berne, is a man with intimate knowledge of the Swiss shooting scene. “As a democratic country, it is up to us to decide what we want and what we don’t want,” Schneider tells “Swiss Review”. “We simply cannot let the EU Firearms Directive ruin the great Swiss tradition of sports shooting.” Switzerland’s firearm enthusiasts have come out all guns blazing.

This is a debate born of the Paris terrorist attacks of 2015, when semi-automatic weapons were used to kill 130 people. The EU tightened its gun laws soon thereafter. Given that it belongs to the Schengen Area and – by extension – to the European police security system, Switzerland must amend its national gun laws in line with these new regulations. The country’s shooting associations, supported by the Swiss People’s Party (SVP), oppose this and have called a referendum on the matter.

Spotlight on semi-automatic firearms

Semi-automatic weapons with high magazine capacity are banned under EU law. These include rifles, revolvers and pistols that will release a bullet each time the trigger is pulled – and, in the process, can fire multiple consecutive shots without the need to reload. Unfortunately, it just so happens that the SIG 550 and SIG 510 assault rifles also belong to this category. Both are very popular among Swiss gun enthusiasts. After talks with the EU, Switzerland has however obtained an exemption that upholds the tradition of standard-issue weapons being taken home and used at the end of military service. This is very accommodating from the EU, given that the concession applies exclusively to Switzerland – hence the exemption is sometimes referred to as “Lex Helvetica”.

Anyone who already owns such a firearm as a result of a previous purchase has nothing to worry about. However, their weapon must be entered in a cantonal firearms register. If it is not, the owner has three years to rectify this. Sports shooters can also still buy this type of rifle, although they need to be a member of a rifle club or prove that they use their weapon for sporting purposes on a regular basis. The government deems five shoots within five years to be “regular”.

But why exactly does the gun lobby object to these provisions? Schneider: “We would no longer be firearm owners but holders of illegal guns who are tolerated by the state and subject to special requirements. We would be using ‘banned weapons’ to practise our sport. Buying a firearm would only be possible via an exemption. This is much more restrictive than the current firearm acquisition permit and would result in a massive decline in the number of shooting enthusiasts.” Schneider also believes that it is “totally illogical” for a standard-issue army firearm not to be considered as prohibited whereas a privately acquired firearm would be. “After all, we’re talking about exactly the same gun. It would create a two-tier system among gun owners.”

Could the new regulations perhaps lead to an increase in membership among rifle clubs instead, assuming that sports shooters would also have to be members of such clubs? Schneider is adamant: “No chance. In our club we only take on new members who have been introduced by members who are already registered with us. This means that we only accept members of good repute. We don’t just take on every person who wants to join us. I’m pretty sure that obligations and responsibilities would be passed on to clubs. And I can imagine that clubs would suddenly be responsible for providing the relevant certification for their members.”

No Schengen will cost billions

Switzerland’s gun clubs therefore have considerable misgivings – despite Parliament’s best efforts to keep red tape to a minimum. Josef Dittli, FDP member of the Council of States for the canton of Uri, nailed it when he said, “We want to take into account the particular nature and tradition of shooting in this country, while taking care not to jeopardise the Schengen Agreements.” All left-wing motions in favour of a further tightening of Switzerland’s gun laws have been rejected, as have those of the SVP designed to scupper implementation of EU requirements.

CVP National Councillor Nicolo Paganini warns against sacrificing Schengen “on the altar of sovereignty but for all the wrong reasons”. The Federal Office of Police (fedpol) also provided a reality check on the problems that could arise, noting that Switzerland’s police would be “deaf and blind” without Schengen, and that it was important for the country to remain part of the European security system. Developing a police strategy on a purely national security level, based on current Schengen rules, would cost between 400 and 500 million Swiss francs. Losing visa-free access to Schengen would also have serious consequences for the Swiss tourism industry and for cross-border regions. The federal government calculates that the Swiss economy would lose up to 11 billion Swiss francs each year without Schengen.

Is this not too high a price to pay for sparing Switzerland’s gun lobby a few bureaucratic hoops? Schneider dodges the question slightly. In his view, the Federal Council should simply go back to Brussels and renegotiate the EU Firearms Directive. “I believe it is possible to find a solution that is acceptable to both sides and does not jeopardise Schengen.”

Switzerland’s arsenal of weapons

Switzerland has a great shooting tradition and numerous gun enthusiasts. There were around two million firearms kept in Swiss households according to the most recent federal government estimate in 2013. “NZZ am Sonntag” research shows that the cantons have issued between 150,000 and 250,000 firearm acquisition permits since then. Given that each acquisition permit enables the purchase of up to three firearms, the estimated total number of firearms in Swiss households is now between 2.5 and 3 million.


On 19 May 2019, there will also be a referendum on the Federal Act on Tax Reform and AHV Financing (TRAF). The November 2018 issue of “Swiss Review” covered the proposal in detail.


Comments (32)
  • Heinrich V. Carl G., Clarines, Anzoátegui, Venezuela
    Heinrich V. Carl G., Clarines, Anzoátegui, Venezuela at 22.03.2019
    Im Rahmen dieser Diskussion möchte ich gerne vernehmen, wie oft in der Schweiz der Waffenbesitz zu Schandtaten missbraucht wird und wie die Schweiz im Vergleich zu andern Ländern abschneidet. Insbesondere der Missbrauch der vom Militär den Soldaten zu Hause anvertraute Waffenbesitz mit Munitionspaket. Meines Wissens ist die Schweiz wohl weltweit ein Einzelfall.
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    • Silvia von Kaenel, Nancy Frankreich
      Silvia von Kaenel, Nancy Frankreich at 22.03.2019
      Im Rahmen dieser Diskussion wäre es auch interessant zu wissen, wie die vielen Jagdwaffen gerade in Frankreich eingestuft werden! Hier gibt es in beinahe jedem Haushalt Jagdwaffen und die fallen doch wohl alle unter Halbautomaten! Ich werde das Gefühl nicht los, dass hier mit sehr verschiedenen Ellen gemessen wird!
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    • Richard Jakob-Hoff, New Zealand
      Richard Jakob-Hoff, New Zealand at 22.03.2019
      So was New Zealand until very recently. Don't delude yourself that Switzerland is somehow immune to crazy people. I have been a hunter and, in my opinion, anyone who uses semi-automatic weapons for hunting is a very poor hunter. They should not be in private hands at all. Traditions are not sacred. Just because our forebears have done something for generations doesn't mean it's right or that it's appropriate in today's world - look at slavery or women's inability to vote. These were also traditions that would not be tolerated today. So let's stop listening to those with a vested interest in the status quo and listen to what our hearts tell us is right.
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  • Frank Lauscher, Mainz, Deutschland
    Frank Lauscher, Mainz, Deutschland at 22.03.2019
    EU auflösen - Problem gelöst. Die souveränen europäischen Länder können dann zusammen Regeln für den Schengen-Raum verhandeln. Es zeichnet sich jetzt schon ab, dass durch die Migrationsinvasion sowieso bald die Grenzen zumindest minimal wieder kontrolliert werden müssen, damit wenigstens ein Teil der mit zugewanderten Straftäter ab und an ins Netz gehen.
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    • Roland Schmied, France
      Roland Schmied, France at 22.03.2019
      Wie naiv! "EU auflösen - Problem gelöst". Die Schweizer haben es immer noch nicht kapiert: ohne Bilaterale mit der EU könnte die CH schon längst den Laden schliessen. Und da muss man eben auch ein paar Kompromisse eingehen. Die Frage des Waffenbesitzes ist doch ein Mini-Problem von dem nur ein paar Waffenliebhaber betroffen sind. Für mich ist jedenfalls klar: weniger Waffen = weniger Möglichkeiten für Probleme mit ihnen (siehe USA, siehe NZ).
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  • Mark Hangartner, Auckland, New Zealand
    Mark Hangartner, Auckland, New Zealand at 22.03.2019
    “We would no longer be firearm owners but holders of illegal guns who are tolerated by the state and subject to special requirements."

    if this is your strongest objection - find something worth complaining about.

    When you see what has just happened in New Zealand, the risks of lax gun rules are too horrible to contemplate.
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  • Tito Bassi  Guatemala City- Guatemala
    Tito Bassi Guatemala City- Guatemala at 22.03.2019
    In questo strano mondo, disporre di una notevole e vasta comunitá come la svizzera che si sostiene nella diversitá della convivenza culturale, scientifica, politica, religiosa,linguistica e armamentista, é un errore modificarla o peggio ancora eliminarla nel suo contesto invece di copiarla ed estenderla come esempio per altre comunitá. É un po' come se in natura si scoprisse una specie resistente di persé a certe malattie e si optasse per eliminarla invece di propagarla, solo per una questione di razionalitá nello spargimento di un antidoto artificiale.
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  • Daniel Conus, Bethlehem, USA
    Daniel Conus, Bethlehem, USA at 22.03.2019
    Firearms are not the problem in the horrible tragedy that happened in New Zealand, racism is. If firearms were not accessible, the extremist would have set the mosque on fire, or driven a truck through it; the firearms were just the mean to an end. Restrictive laws impede good citizen to practice their hobby and to live the way they wish. Non law-abiding citizens will not alter their behavior because of a new law and will manage to get access to weapons on the black market. Education is the key, not restrictions.
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    • Brigitte Daffern-Langenauer, Beaumont du Périgord Frankreich
      Brigitte Daffern-Langenauer, Beaumont du Périgord Frankreich at 22.03.2019
      Als Appenzellerin (habe 43 Jahre in der Schweiz gelebt) bin ich
      stolz, dass in der Schweiz Waffenbesitz möglich ist. Vermutlich
      ebenso gut kontrolliert, wie in den USA. Seit manchen Jahren lebe
      ich mit meinem englischen Ehemann in der wunderschönen Dordogne, wo fast jedes Jahr Todesfälle sich ergeben, wegen der "Chasse", was sehr
      traurig ist. Aber es ist sehr schwer, alle Risiken abzudecken.
      Hoffentlich findet sich eine Lösung.
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    • Francis Ramseyer, France, France
      Francis Ramseyer, France, France at 24.03.2019
      You're right !
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    • Rolf Demmerle USA
      Rolf Demmerle USA at 16.05.2019
      Well said, thank you
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  • Martin Kaufmann, Aarhus, Dänemark
    Martin Kaufmann, Aarhus, Dänemark at 22.03.2019
    Ein grosses Problem der EU Richtlinie ist, dass periodische Anpassungen dort "eingebaut"sind. Die EU kann somit direkt ins Schweizer Recht eingreifen, welches absolut verhindert werden muss. Die Schweiz ist eine selbständige Nation und löst eventuelle Probleme selber. Was Schengen anbetrifft, habe ich keine Sorgen. Schengen ist ein Abkommen, das auf Verhandlungen basiert, und keine Diktatur. Ich werde ganz klar NEIN stimmen!
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  • Luke Harkness, USA
    Luke Harkness, USA at 22.03.2019
    There are a number of reasons why being a member of the Schengen treaty has value for Switzerland. However, there are aspects of joining with this wider community of nations that seriously challenge the sovereignty that Switzerland has so long championed and benefited from. Schengen is a wonderful idea for times that are good in Europe, and international cooperation for economic and security purposes makes a lot of sense in an age of terrorism and mass migration. I’m still baffled that countries willingly forego their sovereign right to border control. It’s important to remember that Europe has a long history of devolving into conflict and going down paths that do serious harm to individual freedoms and human rights. The Swiss people should do everything in their power to retain individual freedoms, such as the right to protect one’s family, and should guard Switzerland’s unique decentralized and localized government from being infringed upon by Brussels.
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  • PM Kronenberg, USA
    PM Kronenberg, USA at 22.03.2019
    Forget the EU for a second. What existing specific problem in Switzerland are we trying to address with the introduction of this new gun regulation?!
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    • Otto Anderhub, USA, Florida
      Otto Anderhub, USA, Florida at 22.03.2019
      There is no problem in Switzerland! The problem is the EU, the lack of morals and education in the world. As a previous comment posted, they find other ways after gun controls! I as well will be against more laws and controls. My vote "NO"
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  • Steve C. Turbenthal, Canada
    Steve C. Turbenthal, Canada at 22.03.2019
    If You are not a Swiss citizen You have no business commenting on this news.
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    • Alfred Boni
      Alfred Boni at 22.03.2019
      Wann haben wir endlich genug von den Europäischen Regeln. Wir sind die Schweiz und ich sehe nicht, dass Deutschland und andere Länder ihre Gesetze konstant für uns ändert. Wir sind ja ein Bestandteil der EU und irgendwie finde ich das die Schweiz nicht immer Anpassungen macht, sondern das die anderen Länder sich auch mal an uns anpassen. Wenn es so schlecht ist in der Schweiz sollten sich gewisse Leute mal herumschauen wie man eines anderen Pass mit dem EU Logo bekommt.
      Ein Grossteil des Problems liegt darin das unsere Politiker immer noch am «Ladenverkauf der Schweiz» sind, damit man eine Politische Position bei der EU hat.
      Hat ja auch mehr Prestige!

      Meine Stimme: Nein
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  • Maximilian Müller, Harpstedt, Deutschland
    Maximilian Müller, Harpstedt, Deutschland at 22.03.2019
    Es gibt große Probleme in der Welt und kleine.
    Das ist doch eher kleiner!
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    • Joe Meyer, Canada
      Joe Meyer, Canada at 23.03.2019
      I agree it's only a small problem, then why change. NO.
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  • Niklaus Durrer, Australien
    Niklaus Durrer, Australien at 23.03.2019
    Schiessen in der Schweiz muss weiterhin bestehen, wie auch die Schiessvereine weiter bestehen müssen. Das Schweizer Schusswaffengesetz ist nach wie vor gut und die Sicherheitsmassnahmen sind fest. Ausserdem haben die Schweizer Schützen ein viel höheres Verantwortungsgefühl für Schusswaffen als es in einigen anderen Ländern der Fall ist. Das Sturmgewehr ist eine Ordonanzwaffe und muss im Einsatz bleiben und die gute Schiesstüchtigkeit weiterhin aufrecht zu erhalten.
    Die EU sollen ihren Laden selbst aufräumen und wenn er so gut aufgeräumt ist wie in der Schweiz, können sie nur froh sein darüber.
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  • Alejandro Moncayo
    Alejandro Moncayo at 23.03.2019
    If that´s all the problem, then say No! Nothing will happen afterwards, as Switzerland will continue to live with it own laws. Every country is sovereign, and it shall always live as so. Remember words said by someone (probably Mr. Osbourne): If the problem of going to war were merely the firearms, then why should soldiers go to war then?
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  • Ursula Rauen, Spanien
    Ursula Rauen, Spanien at 23.03.2019
    Meiner Meinung nach lässt sich die Schweizer Regierung immer mehr in die Schweizer Rechte und Gesetze von der EU reinreden. Bis zum heutigen Tag gibt es mit unseren Waffenbesitzen kein Land, wo das im Allgemeinen so kontrolliert und gut abläuft. Praktisch jeder Schweizer Mann hat eine Waffe mit Munition (Militär) zu Hause. Dazu kommt, dass unsere Regierung generell etwas mehr unsere Schweizer Interessen vertreten. Wie man täglich in den Medien erfährt, hat die EU wohl mehr als genug wichtige eigene Probleme zu lösen.
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  • Jost Siegfried, Whakatane, New Zealand
    Jost Siegfried, Whakatane, New Zealand at 24.03.2019
    If the suggested changes lead to one less death over the next twenty years it is worth the inconvenience of all those gun owners who have to jump through extra loops. At the end of the day it appears you can still keep your guns. Try to look at it from the point of view of families who have been affected by senseless murders - and don't ever think it could not happen in Switzerland. New Zealand was in the same situation until two weeks ago - and the recent mass murder has changed the landscape for ever down under. Nobody will stop you from using your semi automatic guns for sporting or leisure purposes - but it might just make it more difficult for an illegal buyer to purchase a weapon. It is fact of life that there are bad fruit in every delivery of the harvest - be that in Switzerland or anywhere else in the world.
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  • Michel Piguet
    Michel Piguet at 24.03.2019
    Quelle que soit la législation, on ne peut empêcher, ça et là, un déséquilibré ou un mafieux d'utiliser, hors législation, des armes à feu.
    Quand on fait partie d'un système, il faut s'y conformer et le compromis présenté me semble tout à fait raisonnable. On interdit pas l'usage du tir sportif, on le réglemente simplement. L'UDC n'a pas encore fait de référendum contre le permis de tuer que représente le permis de conduire, elle est en perte de vitesse dans l'utilisation abusive des référendums.
    Dans sa grandiloquence de la démocratie, on peut toujours se poser la question si le peuple a toujours le pouvoir. (ce que veut dire démocratie) avec les groupes de pression et la corruption que représente le système des lobbys, le dicta de la majorité germanique, voir le problème de la caisse unique de maladie avec des différences monstrueuses selon le lieu de domicile, chères en Suisse romande et supportables en région germanique.
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  • Jean-Marc Jeanmaire, France
    Jean-Marc Jeanmaire, France at 24.03.2019
    La Suisse n'a pas à se mettre servilement aux ordres de la dictature Bruxelloise ! Quand j'habitais la Suisse j'ai toujours possédé des armes de diverses catégories y compris semi-automatiques et pratiqué le tir en stand ou dans la nature dans des endroits spécifiques pour ce genre de pratique !
    Les lois Bruxelloises font déjà suffisement de mal dans trop de pays, voir la France par exemple, alors ce diktat ça suffit ! Laissez le peuple Suisse juger de ce qui est bon pour lui et refusez la mainmise de l'europe sur nos libertés démocratiques !
    Et surout arrêtez cette psychose compassionelle à chaque fois qu'un psychopathe ou un terroriste tue en masse, et gardez vos armes pour vous défendre !
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  • Werner Stoll, Köln, Deutschland
    Werner Stoll, Köln, Deutschland at 24.03.2019
    Die haarsträubende Ignoranz und Unwissenheit mancher meiner Landsleute macht mich traurig. Zehntausende Schweizer fahren Woche für Woche ins benachbarte EU-Ausland um billig einzukaufen. Tausende Schweizer fahren regelmäßig in Österreich Ski, weil es dort billiger ist als im eigenen Land. Dank Schengen-Abkommen werden sie nicht einmal mehr kontrolliert an den Grenzen. Die Schweizer Wirtschaft könnte ohne die EU gar nicht existieren. Die Vorteile der EU werden also täglich gern angenommen. Wie kann man nur aus einem vergleichsweise kleinen Problem so eine Staatsaffäre machen.
    Also, liebe Landsleute, kommt bitte im 21. Jahrhundert an. Verharrt nicht länger im 19. wie in einem Reduit.
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    • Michel Piguet
      Michel Piguet at 25.03.2019
      Bravo pour votre commentaire!
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    • EWALD VARCHMIN, Deutschland
      EWALD VARCHMIN, Deutschland at 28.04.2019
      Sie haben es auf den Punkt gebracht, auch mich macht dieses Steinzeit denken einiger meiner Landsleute eher traurig. Wir sollten uns eher mehr konstruktiv in die EU einbringen anstatt nur zu blockieren, die Vorteile für uns alle überwiegen!
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  • Michel Piguet
    Michel Piguet at 25.03.2019
    cher Jean-Marc Jeanmaire, je suis un peu surpris par votre commentaire, si quelques lois bruxelloises gênent parfois aux entournures, il y en a bon nombre qui ont apporté des améliorations considérables.
    Pensez à l'unification des titres scolaires, surtout universitaires, au programme Erasmus, à la facilité de passage transfrontalier, ceci au prix d'une réglementation des armes, plus que nécessaire. Voulez-vous retourner au stade de la Suisse avant 1848, ou en changeant de canton, il fallait passer la douane? sans parles des autres choses. Si en Suisse, on subit aussi le diktat de Berne, surtout en Suisse Romande, je ne vois que peu de Suisses qui aimeraient retourner à l'état 1848.
    Les problèmes globaux, pris globalement sont mieux adaptés à la majorité que ceux traités localement.
    Le mal français ne vient pas de l'Europe, mais de la structure politique française, avec son jacobinisme forcené.
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    • Jean-Marc Jeanmaire
      Jean-Marc Jeanmaire at 28.03.2019
      Cher Monsieur Piguet,
      Non je ne veux certainement pas retourner en 1848... cependant Bruxelles nous impose des lois qui ne sont pas compatibles avec tous les pays et beaucoup de gens considèreent que c'est un diktat avec des décisions prises par d'obscurs fonctionnaires qui n'approfondissent pas leurs sujets !
      Il y a qu'a voir le chaos qui règne avec Schengen, immigration clandestine, trafics de drogues et autres, rien de bon ! et Bruxelles n'est pas mieux !
      Vous habitez la Suisse donc vous n'êtes pas soumis à toutes ces lois Bruxelloises liberticides et souvent aberrantes, ici en France avec des dirigeants lèches bottes au garde à vous le doigt sur la couture devant ne vous explique pas le ressentiment que beaucoup de français ont vis à vis de cette mafia parlementaire bruxelloise !
      Donc pour moi....toucher à la liberté des armes je dis cent fois non !
      Je serai même prêt à voter des deux mains pour un Frexit !!!
      Pour finir.... essayez de comprendre pourquoi beaucoup de français et d'allemands émigrent en Hongrie ??vous serez surpris des résultats !
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  • Erwin Balli-Ramos
    Erwin Balli-Ramos at 31.03.2019

    Meine sehr geehrten Damen und Herren, in Anbetracht der global obwaltenden Umständen kann ich nicht nachvollziehen, warum man sich im WINZLING Schweiz eine solche untergeordnete Lappalie beinahe zur Staatskrise aufbauscht. Wir hätten doch ganz sicher Gescheiteres zu tun. Aber eben, hiezu müsste man die mittelalterlichen Denkschemata verlassen können.
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  • Ted Grob, USA
    Ted Grob, USA at 23.05.2019
    I noticed the similarities between the US and Switzerland. It occurred to me that we face many of the same issues: gun control, and trade. As in Switzerland our Constitution guarantees the right to own guns. There are many here who want that right eliminated, or greatly controlled. Please remember that EVERY country that took their citizens guns first registered them. I was amazed and disappointed you will align yourselves with the EU’s wishes in this regard.
    As far as trade, we are being told the USMCA (replaces NAFTA) is the solution for trade and other issues. USMCA is worse for the US than NAFTA and copied much of TPP and other bills. The further loss of sovereignty to my country can be devastating.
    I urge my Swiss friends to reject any further attempts by the EU to take away your sovereignty and independence.
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