The new power constellation in the federal parliament

The strengthened right-wing majority is caught between political in-fighting and a “conservative turnaround”, while the left is isolated and alarmed. New political alliances are gradually taking shape.

SP Chairman Christian Levrat, shown here at the SP Switzerland party conference in Chur last June, backs a new political “awkwardness” by his party. Photo Keystone

The Social Democrats have raised the alarm. They say the conservative majority has “lost all sense of responsibility for the nation’s overall interests and the common good”. Furthermore, “the right-wing majority led by the SVP is bulldozing its way through. There is no longer any attempt to find a consensus. The SVP is dictating the direction, and the FDP and CVP are following meekly.” This pithy analysis by the SP is part of a “call to awkwardness” issued on 25 June.

The approach is not new. Addressing a party conference back in 1984 following the failure by the SP’s official candidate, Lilian Uchtenhagen, to be elected to the Federal Council, the then SP chairman, Helmut Hubacher, announced that his party would continue campaigning in an “extremely awkward” manner. However, the explosiveness of this statement had a limited impact in practice. Nonetheless, the term from 1984 has now been repeated in the latest rallying cry.

“Aggressive policy of tax breaks”

The Social Democrats are alarmed because right-of-centre parties have been in a stronger position since the parliamentary elections in October 2015. Added to this, the SVP, FDP and CVP appointed new leaders this spring in the form of Albert Rösti, Petra Gössi and Gerhard Pfister – all of whom hail from the right wing of their respective party. According to SP Chairman Christian Levrat, the “unified right” is also pursuing an “aggressive policy of tax breaks”. The prime example of this, he says, is the Corporate Tax Reform III bill, which was approved by parliament in June. This alone will cut federal tax revenues by about CHF 1.5 billion. The SP has sought a referendum on the issue, thereby ushering in the first phase of its new “awkwardness”.

Bernese National Councillor and Greens Chairman Regula Rytz asserts that right-wing and conservative parties have entered an “era of ideologists” in which the quest for social equality has been replaced by short-sighted political patronage. Rytz says the hard line is most obvious in the government’s financial and fiscal policies. However, she believes this is untenable in the long term because the public has realised that the “policy of mass cutbacks” threatens Switzerland’s international commitments and its status as an educational location. Rytz says it is also remarkable how far to the right the CVP has shifted. For example, whereas the party had still supported the energy strategy in the last legislative period, “it is now involved in scaling back the targets”.

The CVP does indeed appear to be changing course under its new chairman, Gerhard Pfister. Pfister has shown himself to be extremely ambitious. In the autumn of 2015, months before the elections, he wrote an article in the “Basler Zeitung” entitled “Thoughts on a conservative turnaround”. In this he said that although conservative parties had a clear majority in parliament, “a social democratic agenda is still gaining the upper hand on key issues”. Pfister claimed that this was because the FDP and CVP had broadened their agenda too far and that a “renaissance of conservative politics” was needed. The conditions: “The SVP would have to limit its radicalisation, the FDP its quest for power and the CVP the arbitrariness of its political programme”.

A conservative turnaround?

This constitutes clear criticism of Pfister’s predecessor, Christophe Darbellay, who maintained close ties with the small centre parties: the Green Liberals and the Conservative Democratic Party (BDP). In an article published in the June issue of “Schweizer Monat” magazine, Pfister distanced himself emphatically from both these parties. “These parties don’t have any part to play in the conservative turnaround,” the new party chairman wrote. In his view, the turnaround – a frequently used expression – relates first and foremost to “joint positions” with the SVP and FDP.

However, it remains to be seen whether the conservative trio can reach a consensus on decisive issues. Speaking to “Swiss Review”, Bernese National Councillor and SVP Chairman Albert Rösti remained deliberately cautious on the matter. He said the new leaders of the three conservative parties were collaborating very well and had “a trusting relationship”. Nevertheless he stressed that “a joint project is not planned and cooperation is on a case-by-case basis”. After all, he added, what counted was not only the party leaders but primarily the shift in the balance of power in parliament and on the Federal Council. “Some improvements” could be seen with regard to taxation and social contributions in particular, Rösti said, alluding to the Corporate Tax Reform III bill. In energy strategy, too, he pointed out that “certain problems” had been eliminated and earlier parliamentary decisions overturned.

European policies without conservative unity

Nevertheless, this cannot hide the fact that Switzerland’s conservative parties still have major differences over issues like asylum, immigration and European policies. One thorn in the country’s side, according to Rösti, is the FDP’s attitude towards the mass immigration initiative, the widespread implementation of which the Free Democrats would oppose. He also described as “disappointing” the attitude of the Federal Council, which he accuses of taking “left-wing” decisions on numerous issues even though it now has a clear SVP/FDP majority.

Schwyz National Councillor Petra Gössi, the chairman of FDP Switzerland, doesn’t think much has changed recently. “Parliament doesn’t function very differently from how it did before the 2015 elections, and the majorities still change,” she says. For instance, the FDP sometimes agrees with the SP on social issues. However, because financial, fiscal and economic topics are centre stage at the moment, alliances between the conservative parties are currently in the foreground and simply easier to forge thanks to more pronounced majorities.

But Gössi attacks the Swiss People’s Party on one key issue: “The SVP does everything it can to shoot down bilateral treaties with the EU. That’s a dangerous game. Ceilings and quotas are out of the question for us when implementing the mass immigration initiative. The maintenance of our bilateral agreements is therefore a top priority for the FDP.”

According to Claude Longchamps, a political scientist and the head of the GfS Research Institute in Berne, the FDP has deliberately drawn a clear line in the sand over this because it is extremely keen to save Switzerland’s bilateral agreements for economic reasons. In this respect, he sees touchpoints between the Free Democrats and the left-wing parties. In all other respects, the SP has had far less room for manoeuvre since last year’s elections and the appointment of the three new conservative party leaders. Although the Council of States continues to function in a relatively non-partisan way, Longchamps says, the alliances still change frequently and individual councillors stray from the party line. By contrast, the shift in the balance of power is plain to see in the National Council and Federal Council.

The actual majority has been lost

Longchamps says the SP has “lost its actual majority” in the Federal Council because both the SVP and the FDP now have two seats. Prior to the elections, this majority had worked thanks to the presence of Federal Councillor Eveline Widmer-Schlumpf from the minor BDP. “The energy turnaround and even Swiss banking policy were based on having two SP councillors, one CVP and one BDP member,” Longchamps says. FDP Federal Councillor Didier Burkhalter has therefore now become the decisive member. Although he occasionally votes in favour of centre-left ideas, “he is not bound into this constellation”. Quite the contrary. He is the subject of increasingly close scrutiny by the SVP in particular, which considers the FDP its most important partner.

Longchamps also sees rivalry between the FDP and CVP. Under its new chairman, Gerhard Pfister, the Christian Democrats want to be “better on business” than the FDP. As a result, he says, they are more willing to join forces with the SVP than the FDP on agriculture and commerce, for example. Longchamps thinks Pfister wants the CVP to portray itself more strongly as the new centrist force and that he also holds conservative views on social and family issues. “His predecessor, Christophe Darbellay, looked to the left and to the right and then took what he wanted at that time,” Longchamps recalls. That repeatedly gave the SP new opportunities. SP Chairman Christian Levrat had been able to garner a majority in certain areas and therefore influence the political agenda through the use of what Longchamps describes as “sensible offers” to the CVP and BDP. But that isn’t working any more. “The parties of the left no longer have a battle plan for how to actively forge their own majorities,” Claude Longchamps asserts.

Jürg Mülleris an editor with “Swiss Review”

Comments (9)
  • Juerg Schwendenr
    Juerg Schwendenr at 05.10.2016
    Das ist eine recht gute Analyse der heutigen Regierung. Die Sprüche der SP sind ja bekannt, wenn ihnen die Felle davonschwimmen und Levrat ist nicht gerade die Leuchte die man hier zeigen müsste. Trotzdem bin ich gespannt, wie die MEI umgesetzt werden wird. Versuche, das Problem unter den Tisch, oder sonstwohin zu wischen gab es ja schon viele. Ich hoffe, dass die Demokratie nicht wegen den Bilateralen begraben werden wird.
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  • W. Bless
    W. Bless at 05.10.2016
    Die Bilateralen, ich denke nicht das diese so wichtig sind, um sie nicht aufkündigen zu können. Die meisten Wirtschaffts-und Handels- Verträge bestanden ja schon vorher, und sind nicht in diesen Bilateralen Verträgen eingeschlossen. Und ob Horizon wirklich das gelbe vom Ei ist, wenn irgendwelche 'Eierköpfe' die Geldtöpfe verwalten, ich weiss nicht. Innovativ ist das sicher nicht, mal schauen wieviel da in Lausanne verbraten wird.
    Also kann das Parlament, wenn es dann will, wieder zurück zu den Wurzeln, tiefe Steuern und mit Augenmass verteilte Sozialleistungen. Und die Sicherheit wieder in die eigene Hand nehmen.
    Vielleicht gibt es ja auch die Einsicht, das illegale Wirschafts-Einwanderer gegen Gesetze verstossen, und dafür nicht belohnt werden sollten, sondern verurteilt, wie z.B. in TH, und dann ausgewiesen.
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  • Felix P. Aebi
    Felix P. Aebi at 06.10.2016
    Dem ersten Satzt von Juerg Schwendener, und nur diesem, kann ich voll beistimmen. Der erste Satz von W. Bless hingegen ist meines Erachtens eher töricht (genau wie der BREXIT-Entscheid im Vereinigten Königreich) und der Rest seines/ihres Kommentars kurzsichtig und zu sehr von der SVP-Propaganda beinflusst. Alles, was die Bilateralen gefährdet, ist schlecht für die Schweiz, auch eine harte Umsetzung der MEI (diese wurde ja nicht von der Mehrheit der Stimmberechtigten, sondern von einer knappen Mehrheit der Stimmenden, bei tiefer Stimmbeteiligung, angenommen). Die Schweiz ist kein Insel-Paradies und braucht eine soziale (nicht sozialistische) und offene Wirtschaftspolitik und nicht nur eine Politik der Steuersenkungen für die Unternehmen (s. z.B. Unternehmenssteuerreformen).
    Nicht nur illegale Wirtschafts-Einwanderer verstossen gegen Gesetze, sondern auch sogenannt brave Eidgenossen. Und der schlimmste Verstoss ist der gegen die Menschlichkeit, Kriegsvertriebene und vor allem Kinder sollten in unserem reichen Land willkommen(er) sein.
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    • Erwin Balli-Ramos
      Erwin Balli-Ramos at 08.10.2016
      Selbstverständlich müssen wir, nicht nur aus humanitären Grúnden, den Flüchtlingen mehr Solidarität entgegenbringen,
      Denn, entgegengesetzt aller Hetze gegen Einwanderer liegt unsere
      Geburtenrate deutlich unter der Reproduktiosquote von 2 Kindern
      pro Familie. Ergo est, bitte schnallen Sie sich an.

      Die Schweiz ist ein EINWANDERUNGSLAND

      Lassen Sie mich boshafterweise den Faden weiterspinnen. Wenn wir
      weiterhin bei dieser Geburtenrate bleiben und auf, Teufel komm
      raus, keine Zuwanderung wollen, wird der Urschweizer in absehba-
      rer Zeit aussterben. In meinem Testament werde ich mit einem Scherflein dazu beitragen, dass man den Letzten dieser Gattung
      ausstopft und dem Prähistorischem Museum zur Verfügung stellt
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  • Michel Piguet
    Michel Piguet at 06.10.2016
    Ce qui me déplait, c'est qu'une majorité de Suisse-Allemands et une minorité de Suisse-Romands ont oublié une chose essentielle:
    La construction de l'Europe n'est pas qu'une affaire financière, mais aussi un garde-fous contre une éventuelle troisième guerre mondiale. Ce manque de responsabilité d'un parti populiste bien connu et les gens qui suivent ce type de mots d'ordre me chagrinent.

    La deuxième partie, c'est la question des migrants:
    - Tout d'abord un constat, ce ne sont pas habituellement les autochtones qui développent un pays, mais bien le sang neuf de personnes qui ont passé par des épreuves difficiles de survie, épreuves qui forge leur volonté.
    - En suite, on ne peut que déplorer le laisser aller de l'Europe, si je suis pour ouvrir les frontières, comme ce fut le cas lors de la guerre froide (Hongrie et Tchécoslovaquie) ceci doit être accompagné de mesures très complètes pour des personnes qui ne partagent pas la même culture.
    Peu de requérants à l'asile posent problème autrement que par leur présence, (c'est vrai que c'est pénible de cotoyer plus pauvres que soit pour certains et la peur non vérifiée de l'inconnu est traumatisante pour une grande partie de la population.)
    L'étranger qui ne veut pas se soumettre à des mesures de contrôle n'a rien à faire chez nous! ça c'est évident, mais encore faut-il lui faire connaître les limites de ses droits et obligations et que nous on le sache aussi.
    Le port du voile intégral est clairement quelque chose qui sort de nos traditions et représente un danger, alors que le port d'un voile qui ne cache que les cheveux est aussi l'apanage des religieuses chrétiennes, tant catholiques que protestantes. Ceci évidemment pour des principes de sécurité de la population que le port d'un voile qui cache la figue doit être interdit. Comment distinguer un terroriste, d'une femme musulmane nikabée ou burkadée, si l'on ne voit que les yeux.

    Pour les questions économiques, c'est très difficile de trancher dans le contexte du tissu politique de la Suisse avec toutes les places avec avantages fiscaux etc. Tant que l'unité fiscale ne sera pas réalisée, on ne peut blâmer les riches d'essayer de payer le moins possible et de se fait de soustraire à l'état un certain revenu.
    Pour les partisans de la liberté à tout prix, on peut leurs poser la question: Y compris la liberté de les tuer? de les spolier?
    On voit clairement que cela n'existe plus depuis le moyen âge.
    À la fiscalité, on peut ajouter la prévention de santé où on peut constater qu'un Suisse Allemand qui émigre en terre romande devient subitement un être plus malade alors qu'un romand qui s'expatrie en terre germanique recouvre la santé. Allez comprendre pourquoi. Ayant habité à Berne plusieurs années, je peux vous affirmer que je n'ai pas eu l'impression d'être en meilleure ou en moins bonne santé que quand j'habitais sur les bords du Léman. donc qu'il y ait des primes maladies différentes suivant votre lieu de domicile est une énorme connerie qui perdure au désavantage de la Suisse Romande qui se fait spolier des millions de francs par ce biais.
    J'ai vu que la votation à ce sujet a été massivement refusée en terre germanique et acceptée en terre romande et pour cause si les romands subventionnent la maladie des germaniques. C'est pas faire preuve d'esprit fédéral qu'une majorité impose à une minorité une attitude inéquitable.
    À long terme cela ne peut rien amener de bon.
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  • Michel Piguet
    Michel Piguet at 06.10.2016
    En complément à mon ressenti de la politique suisse, j'aimerais ajouter ceci:
    La gauche isolée et ne pouvant plus participer aux décisions du fait de la perte de partenaires partageant des points communs devrait, sortir du gouvernement et engager la lutte pour avoir son mot à dire par d'autres moyens.
    C'est évident que ceci amènerait certains désordres sociaux, mais il est aussi de la responsabilité de la droite de savoir jusqu'où tendre la corde avant qu'elle ne casse. Si par une attitude égoïste, ne vivant que pour la grande finance et creusant l'écart entre les bien lotis et les mal lotis, elle ne doit pas s'étonner si arrivée à un certain point, la concordance n'est plus possible.
    Je suis surpris de l'attitude conciliante devant l'attitude agressive d’une minorité! de personnes qui y gagnent dans les propositions de la droite.
    On peut y voir aussi l'influence des médias qui sont malheureusement toutes de même orientation politique et manquent d'indépendance, ce qui se remarque bien quand on est à l'étranger avec un autre son de cloche.
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    • Philippe Suter Rio de Janeiro
      Philippe Suter Rio de Janeiro at 06.10.2016
      Tout à fait d'accord. En plus, une démocratie directe ou semi directe, ne peut souffrir ni distribution de richesses par trop divergente (Salaires de certains dirigeants) ni pratiques consistant à mettre certaines idéologies ou choix de société particuliers en priorité devant l'individu (gauche et verts d'un côté, absence de mesures d'accompagnement d'un autre, loi du marché toute puissante), ni traditionalisme destiné à défendre des intérêts corporatistes (UDC et paysans, cantons subventionnés) pour fonctionner correctement (Voir 9 février éviter les votes protestataires). Par ailleurs, il faut faire de l'ordre. Par exemple un conseiller national ou aux Etats ne devrait en aucun cas appartenir à un organe dirigeant d'une caisse maladie.
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  • Erwin Balli-Ramos
    Erwin Balli-Ramos at 08.10.2016
    Meine sehr geehrten Damen und Herren
    Was muss es doch für ein erhabenes Gefühl sein, bei passender oder unpassender Gelegenheit, mit stolz geschwellter Brust die, ach so böse EU zu verschreien. Ohne daran zu denken, dass wir als Exportnation über 40% unserer Produkte in diese Zone liefern.
    Lasset uns daher, zu wem auch immer, beten, dass es der EU weiterhin so gut geht wie bisher. Das Gegenteil würde sich bei uns in Arbeitlosenzahlen im 2-stelligen % Bereich niederschla-
    Wo sind wir denn besser?
    Wir sind weder fähig, noch willens, ein von Experten ausgearbeitetes standardisiertes Bildungsystem zu installieren, ohne dass dieses zum Politikum wird.
    Unser Sozialsicherungsystem, die AHV. wird demnächst 170 jährig.
    Heute befinden wir uns in einer total anderen Situation, als im Jahre 1948. Ich bedaure, feststellen zu müssen, dass wir auch in
    dieser Angelegenheit nicht in der Lage sein werden, eine Lösung einzuführen, die verhindert, dass schon unsere Kinder in die Altersarmut. Sehen wir zu dass wir ihnen genug Hüte zum Betteln vererben, denn nicht jeder kann Pfandflaschen sammeln.
    Das Alles tönt boshaft, ist es aber nicht. Denn ich weine innerlich vor Scham, unseren Nachkommen dieses Land in diesem Zustand zu übergeben müssen.
    Haben Sie, meine sehr geehrten Damen und Herren, meinen besten Dank für Ihre Aufmerksamkeit.
    Erwin Balli
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  • Margrit Kendrick
    Margrit Kendrick at 10.12.2016
    Die AHV ist nur bald 70 Jahre alt nicht 170. Wir haben hier in der USA das gleiche problem mit funding.
    Margrit Kendrick-Jegge.
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