The elections, money and (media) democracy

Georg Kohler is a professor emeritus of political philosophy at the University of Zurich. He will be providing observation and analysis for the Swiss Abroad throughout the 2015 election campaign.

Anyone who contemplates the notion of “politics” must consider whether this entails fundamental questions, specific strategies or the activities involved in the daily business of politics. Political science in the English-speaking world has specific terms for these three areas. It uses polity to denote the first, policy for the second and politics when dealing with the third category.

The relationship between money (= power) and democratic voting behaviour is of interest from all three perspectives. 

 

  • Should the monetary flows between benefactors and political parties be made transparent? – This is an issue relating to the fundamental principles, or polity.  
  • If you wish to consider the way in which a position is promoted then this becomes a matter of policy analysis. 
  • Or is the question of how (private) financial backers and parliamentarians cooperate of interest in light of controversial regulatory activities? This moves into the domain of politics.

The observation of murky power battles in the labyrinth of political and personal entanglements features heavily in the movie world. It is, of course, assumed that such machinations only ever occur in English, French or Italian. I cannot recall a recent production in dialect about “bought politicians”. 

Rumours certainly circulate here in Switzerland too about certain decisions or u-turns that are perhaps explained by “mercurial constellations”, to use high-flown language. However, without proof such allegations are suicidal.

Let us move on then to the field of polity and legislation. It is, according to a communiqué issued by the Federal Council last November, a Swiss trait not to have a legal system requiring transparency over the funding of political parties. This would be incompatible with the “particular characteristics of the Swiss system”. Generally speaking, “the public perceive political life and the funding of the parties” as largely “a private commitment rather than a state matter”.

The statement was in response to a reproach from the Council of Europe’s Group of States against Corruption (GRECO), which had identified the lax relationship between money and political power in Switzerland. 

You do not have to be ill-disposed towards it to find the Federal Council’s answer unconvincing. Firstly, even in Switzerland’s case it is evident that superior financial resources make a difference. The weaker the ties to the traditional party milieu and the more fluid the views of people responding to well-orchestrated mood campaigns have become, the more important is an attention economy run on a national scale. But this does not come cheap, it requires money. Money which, in Switzerland like elsewhere, some people have a lot more of than others. 

Secondly, the battle to sway the opinion of a politically mobilisable public has become a perpetual one in Switzerland too. Successfully influencing it requires a well-oiled, permanent and professionally run campaign apparatus. So, the issue raised by the Council of Europe over ensuring transparency seems far from superfluous.

Opinion management is aimed at approval and compliance. A policy on this which does not focus more heavily on emotions than rationality will no longer secure majority support in today’s sensationalist media environment. The mood is more important than arguments and reflection. Anyone unable to convey their arguments in a simplistic and emotionally charged way will never be perceived clearly enough to secure victory in modern-day society.

It would not be quite so bad if the form of narrative with the greatest impact was not that of differentiating between friend and enemy. Conceiving politics in this way means squeezing it into a paradigm of direct opposites and thus transforming it into a state that destroys the long-held Swiss virtues of seeking compromise and a willingness to integrate.

It is to be hoped that the relationship between money able to determine policy and the new Swiss media democracy, which the Federal Council regards as a secondary concern, does not undermine precisely what we and it are very proud of – “the particular characteristics of the Swiss system”.  

Comments (3)
  1. Erwin Balli-Ramos Erwin Balli-Ramos at 24.03.2015
    Sehr geehrter Herr Professor Kohler

    Haben Sie besten Dank für Ihre fundierten Ausführungen.
    Wie ich zwischen Ihren Zeilen lesen kann ist eine Offenlegung der Parteispenden in der Schweiz unerwünscht. Sollte jedoch Vorschrift sein.
    Nun wird es wieder die SVP sein, die am meisten Parteispenden auf sich vereinigt und so Ihre Propagandamaschinerie auf Hochtouren laufen lassen kann.
    Ausgerechnet diese Partei, deren Parteiprogramm zu mehr als 80% wissenschaftlich jeglicher Grundlage entbehrt. Das heisst, polemisch vorgetragenen rechtspopulistischen Lug und Trug.
    Ausgerechnet diese Partei, deren Parteikader und Ehrenvorsitzender die einfachen Leute schamlos und bewusst anlügen. Und die sich einer direkten Stellungnahme aus Parteiräson oder Feigheit entziehen.
    Die Partei die verantwortlich ist, dass in der Schweiz heute schon griechische Zustände herrschen.
    Der die Schweiz auch ein langsames Abrutschen uaf das Niveau einer
    Bananenrepublik verdankt.
    Liebe Eidgenossen, bevor Ihr nun verzweifeilt aufschreit, Euch die Haare rauft und Asche auf Ihre Häupter streut. Für alle meine Thesen habe ich wissenschaftlich lupenreine Beweise und juristisch unanfechtbares Beweismaterial, die Ihr Euch unter
    balli_1943@yahoo.es anfordern könnt.
    Und ich habe auch 13(dreizehn) Jahre in südamerikanischen Bananen-
    republiken gearbeitet und gelebt. Das heisst, ich weiss auch aus Erfahrung wovon ich hier rede.
  2. Arye Ophir Arye Ophir at 18.04.2015
    Werter Herr Balli!
    Wissen Sie wirklich wovon Sie reden? Mir scheint, Sie reden in erster Linie von/ueber sich selbst; und das ist bei weitem nicht genug zur Behandlung eines so ernsthaften Themas das das gesamte politische Spektrum einbezieht.
    1. Erwin Balli-Ramos Erwin Balli-Ramos at 25.04.2015
      Sehr geehrter Herr Arye Ophir
      Natürlich weiss ich von was ich rede.
      Glücklicherweise bin ich nicht der Narzist für, den Sie mich halten. Weit gefehlt. Ich bin mir nur gewöhnt, alles Wwas sich meinem Blickfeld bietet nach wissenschaftlichen Kriterien zu analysieren und entsprechend zu kommentieren.
      - Wenn in Zürich der SVP-Staatsanwalt im Fall des SVP-Mörgeli
      strafbare Handlungen begeht und dafür nicht geahndet wird entspricht das dem Niveau einer Bananenrepuplik.
      - Wenn in einem Land die Partei, die, die Leute am meisten anlügt
      den meisten Zulauf hat. Ist das Bananenrepuplik. Dort wähle
      ich den Politiker, der mir den grössten Warenkorb, Ventilator
      oder was auch immer schenkt.
      - In einem Land, das für seine Agrarpolitik mehr aufwendet als
      für Bildung und Forschung stimmt etwas nicht.
      - Die Schweiz, die zulässt, das Glenncor in Sambia kleinen Kin-
      dern die Lunge verätzt. Dass die Nestlé in Nordindien einem
      ganzen Volk die Lebensgrundlage entzieht. Das Darf doch nicht
      das Volk eines human und tolerant erzogenen Homo sapiens sein
      Mein guter Freund und Kupferstecher meine diesbezügliche Munitionskiste ist bei weitem noch nicht leer.
      Bitte geben Sie mir Ihre el. Anschrift, die ich sofort wieder vergessen werde. So kann ich Ihnen ein wenig mehr Beweise liefern.
      mfGErwin Balli

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